Les Vikings souffrent de la variole et ont peut-être contribué à propager le virus

Les Vikings souffrent de la variole et ont peut-être contribué à propager le virus

Les scientifiques ont découvert souches éteintes de variole dans les dents des squelettes Vikings, montrant pour la première fois cette maladie mortelle a touché l’humanité pendant au moins 1400 ans, selon une étude publiée dans la revue «Science».

La variole se transmet d’une personne à l’autre par des gouttelettes infectieuses, tue un tiers des malades et laisse un autre tiers définitivement cicatrisé ou aveugle. Environ 300 millions de personnes sont mortes au 20e siècle seulement avant qu’il ne soit officiellement éradiqué en 1980 grâce à un effort mondial de vaccination, qui en a fait la première maladie humaine à être éliminée.

Désormais, une équipe internationale de scientifiques a séquencé les génomes de souches nouvellement découvertes du virus après leur extraction des dents de squelettes vikings de sites à travers l’Europe du Nord.

Le professeur Eske Willerslev du St John’s College, Université de Cambridge, et directeur du Lundbeck Foundation Center for Geogenetics à l’Université de Copenhague, qui a dirigé l’étude, explique qu’ils ont découvert «de nouvelles souches de variole dans les dents de squelettes de viking et que sa constitution génétique est différente de celle du virus modernpox éradiqué au 20ème siècle. « 

«Nous savions déjà que les Vikings se déplaçaient dans toute l’Europe et au-delà, et maintenant nous savons qu’ils avaient la variole», poursuit-il. Les gens qui voyagent à travers le monde propagent rapidement Covid-19 et les Vikings sont susceptibles de propager la variole. À ce moment-là, ils ont voyagé en bateau plutôt qu’en avion. »Il note:« Les informations génétiques vieilles de 1400 ans glanées dans ces squelettes sont extrêmement importantes car elles nous renseignent sur l’histoire évolutive du virus variolique qui a causé la variole.

La variole a été éradiquée dans la plupart des pays d’Europe et des États-Unis au début des années 1900, mais est resté endémique en Afrique, en Asie et en Amérique du Sud. L’Organisation mondiale de la santé a lancé un programme d’éradication en 1967 qui comprenait le suivi des contacts et campagnes de communication massives, toutes les techniques de santé publique que les pays utilisent pour contrôler la pandémie de coronavirus d’aujourd’hui. Mais c’était lui lancement mondial d’un vaccin qui a finalement permis aux scientifiques d’arrêter la variole sur son chemin.

Les historiens croient que la variole peut exister depuis 10 000 ans avant JC. C., mais jusqu’à présent, il n’y avait aucune preuve scientifique que le virus était présent avant le 17e siècle. On ne sait pas comment il a infecté les humains pour la première fois, mais, comme le COVID-19, censé provenir d’animaux.

Le professeur Martin Sikora, l’un des principaux auteurs qui ont dirigé l’étude, du Center for Geogenetics de l’Université de Copenhague, note que «le calendrier de l’apparition de la variole a toujours été flou, mais lors du séquençage de la souche, plus Premier virus tueur connu, nous avons montré pour la première fois que la variole existait à l’époque des Vikings », note-t-il.

« Tandis que nous ne savons pas avec certitude si ces souches de variole étaient mortelles Et ils ont tué les Vikings que nous avons testés, ils sont certainement morts de la variole dans leur sang afin que nous puissions la détecter jusqu’à 1400 ans plus tard  », ajoute-t-il. Il est également très probable qu’il y aura des épidémies avant nos découvertes que les scientifiques n’ont pas encore découvert de preuves ADN. « 

L’équipe de chercheurs a découvert la variole, causée par le virus variolique, dans 11 sites funéraires de l’époque viking au Danemark, en Norvège, en Russie et au Royaume-Uni. Ils l’ont également trouvé dans plusieurs restes humains sur Öland, une île au large de la côte est de la Suède avec une longue histoire de commerce. L’équipe a pu reconstruire des génomes presque complets du virus de la variole pour quatre des échantillons.

Le Dr Lasse Vinner, l’un des premiers auteurs et virologue au Centre de géogénétique de la Fondation Lundbeck, souligne que « comprendre la structure génétique de ce virus potentiellement aidera les virologues à comprendre l’évolution de ce virus et d’autres virus et enrichissez la banque de connaissances qui aide les scientifiques à lutter contre les maladies virales émergentes. « 

« La première version de la variole était génétiquement plus proche, dans l’arbre généalogique de la variole, des virus de la variole animale tels que le camelpox et la gerbille taterapoxie », ajoute-t-il. la variole moderne, montrant que le virus a évolué. Nous ne savons pas comment la maladie s’est manifestée à l’ère des Vikings: elle a peut-être été différente de celle de la souche moderne et virulente qui a tué et défiguré des centaines de millions de personnes. « 

Pour sa part, le Dr Terry Jones, l’un des principaux auteurs qui ont dirigé l’étude, un biologiste informatique basé au Charité Institute of Virology – Universitätsmedizin Berlin et au Center for the Evolution of Pathogens de l’Université de Cambridge, reconnaît que encore « il existe de nombreux mystères entourant les virus de la variole et trouver la variole si génétiquement différente chez les Vikings est vraiment remarquable. « 

« Personne ne s’attendait à ce que ces souches de variole existent », dit-il. « On a longtemps cru que la variole était régulièrement présente dans l’ouest et le sud de l’Europe en 600 après JC, vers le début de nos prélèvements. »

« Nous avons montré que la variole était également répandue dans le nord de l’Europe. On pense que les croisés de retour ou d’autres événements ultérieurs ont d’abord amené la variole en Europe, mais ces théories peuvent ne pas être correctes, poursuit-il. Alors que les rapports écrits sur la maladie sont souvent ambigus, nos découvertes repoussent la date d’existence confirmée de la variole il y a mille ans. « 

La Dre Barbara Mühlemann, l’une des premières auteures et biologiste computationnelle, a participé à la recherche pendant son doctorat au Center for Pathogen Evolution de l’Université de Cambridge, et maintenant également au Charité Institute of Virology, souligne que les anciennes souches de variole ont un modèle très différent de gènes actifs et inactif par rapport au virus moderne. « 

En ce sens, il explique que « là plusieurs façons dont les virus peuvent diverger et muter dans les souches plus douces ou plus dangereuses. C’est un aperçu significatif des étapes suivies par le virus de la variole. le cours de son évolution. « 

Le Dr Jones ajoute que « la connaissance du passé peut nous protéger dans le présent. Lorsqu’un animal ou une plante s’éteint, il ne revient pas. Mais les mutations peuvent se reproduire ou s’inverser et les virus peuvent muter ou se répandre hors du réservoir animal, de sorte qu’il y aura toujours une autre zoonose. « 

Le professeur Willerslev conclut que « la variole a été éradiquée mais qu’une autre souche pourrait être dérivée du réservoir animal demain. Ce que nous savons en 2020 sur les virus et les agents pathogènes affectant les humains aujourd’hui n’est qu’un petit aperçu des ravageurs qui ont affecté les humains. historiquement l’humanité. «